La pêche illégale dévaste les tortues de mer du Kenya

Un nombre alarmant de sont mortes au cours de l’année écoulée à Marereni, sur la côte centrale du Kenya, suscitant l’inquiétude des défenseurs de l’environnement, des chercheurs et de la communauté locale, qui craignent que ces animaux ne soient bientôt éliminés de la région. Les causes de leur déclin, qui sont trop faciles à éviter, sont tout aussi affligeantes.

Selon le Marine and Fisheries Research Institute (KMFRI), les activités de pêche illégales et le braconnage sont responsables de plus de 80 % des décès de tortues de mer dans la ville, soit plus de 200 tortues.

« Nous soupçonnons que les opérateurs de chalutiers pourraient se rapprocher des côtes, mettant ainsi en danger la vie marine », déclare Thomas Mkare, biologiste au KMFRI, ajoutant que le nombre de décès de tortues est tout simplement trop élevé. « Nous pourrions les perdre bientôt », dit-il.

Sur les sept espèces de tortues marines, cinq se trouvent au Kenya, ce qui en fait un point chaud pour la recherche mondiale sur les tortues marines.

Mkare explique qu’en raison de la pandémie de COVID-19, il n’y avait pas d’observateurs pour surveiller l’activité de pêche. Cela a permis aux opérateurs de chalutiers de se rapprocher des côtes, où se trouvent la plupart des tortues de mer juvéniles.

Selon lui, les pêcheurs qui travaillent illégalement posent leurs engins dans les herbiers marins, lieux de nourrissage des tortues de mer. Les tortues juvéniles s’empêtrent dans les engins et suffoquent. Mkare ajoute que depuis l’émergence de la pandémie mondiale, la plupart des chalutiers opèrent sans dispositif d’exclusion des tortues, ce qui contribue à augmenter le nombre de décès.

Bien que la ait affecté les cinq espèces de tortues marines présentes au Kenya, les tortues vertes ont été les plus durement touchées, représentant près de 50 % des décès.

Mais la pêche illégale n’est qu’une partie du problème. Le braconnage est responsable d’environ 20 % des décès – une réalité mise en évidence par les intestins de tortues marines trouvés sur les plages. Des pêcheurs et des commerçants locaux ont été surpris en train de vendre de la viande de tortue sur le marché noir. Des tortues mortes ont également été retrouvées cachées dans les forêts de mangroves voisines.

« Nous avons trouvé beaucoup de tortues mortes le long des côtes. Nous sommes en mesure d’identifier l’espèce de certaines d’entre elles. Mais nous ne pouvons pas identifier la majorité d’entre elles, car leur carapace est totalement démantelée et méconnaissable », explique Sammy Safari, agent de liaison communautaire pour l’organisation à but non lucratif Local Ocean Conservation, basée au Kenya.

Safari, qui a remporté le prix Whitley du Fonds pour la nature en 2021 pour son travail dans le domaine de la protection marine, affirme que la mort des tortues de mer sur la côte kenyane n’est pas un problème nouveau – mais ce qui est nouveau, c’est l’ampleur de ces décès.

Hussein Katana, un ancien de la communauté côtière de Jabana, qui utilise traditionnellement la viande et l’huile de tortue de mer à des fins culturelles, affirme que la pêche illégale est comparable au terrorisme et doit être condamnée.

Pour ce qui est de la manière d’enrayer la vague de décès, M. Mkare affirme que les observateurs des pêches doivent être redéployés sur les chalutiers et que les autorités doivent veiller à l’utilisation de dispositifs d’exclusion des tortues. Il est également nécessaire d’établir une zone marine protégée pour sauvegarder les coraux et les herbes marines près de Marereni, dit Mkare – de préférence gérée localement.

Image principale : Des centaines de tortues de mer sont mortes l’année dernière près de Marereni, au Kenya. Cet article de Shadrack Omuka a été publié pour la première fois par Hakai Magazine le 17 juin 2021. Photo par Harry Page/Alamy Stock Photo.


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